Gomangton and the Business of Bird Nests

On our way from the Kinabatangan river back to the town of Sandakan we stopped to take a look at one of the two famous Gomangton caves. The cave we went to see is called Simud Hitam and is full of bats, swift birds and all kinds of creepy crawlies, such as cockroaches. The smell in the cave was absolutely awful. You can only imagine what the stink is like when thousands of bats and birds have deposited their guano. The thousands of beetles, cockroaches and other bugs make a squirming feast out of it. Henri spotted a couple of huge centipedes, and our guide told us that if they bite you, you’ll experience a high fever which might last for over two weeks! So when entering that cave you better watch where you step.

So what is so interesting about a huge stinky hole inside a hill? Well, I’d have to say “I don’t know” if we hadn’t arrived at the cave (accidentally) at just the right time to witness some dangerous bird nest harvesting! Twice a year the nest harvesters of Borneo arrive to the Gomangton caves and set up high but wobbly ladders in order to climb to the ceiling of the cave and collect some swift birds’ nests. These nests are made out of vomit bird spit and apparently are extremely popular in China, where birds-nest soup is a delicacy. One kilogram of these bird nests costs up to 4000€! The explanation for the high price is that the Chinese believe the birds-nest soup to have healing powers against diseases. Some people (who can afford it) eat the soup once a week! The birds nest business is becoming more and more popular, so the cash-hungry locals have started to take nests before the newborn birds had enough time to mature. In order to discourage the unwanted nest hunters, the caves now operate in a four-month cycle.

Now that we’ve seen how the nest harvesting works, I’d be interested in tasting the soup! However, I don’t have the extra few thousand Euros so I’m just going to give it a pass.

When we finally got out of the cave and into fresh air, we were covered in guano! Yuck!

IMG_8416

IMG_8444

IMG_8455

IMG_8445

IMG_8447

Matkalla Kinabatangan -joelta takaisin Sandakanin kaupunkiin kävimme kurkkaamassa Gomangton-luolaa, joka on Sabahin osavaltion suurin luola. Gomangton on satojen, ellei jopa tuhansien lepakoiden koti, jonka lisäksi luolassa elää tuhansia salangaaneja eli Borneon omia luolapääskysiä. Luolaan astuessa vastaamme pamahti järkyttävä tunkkainen lemu, joka lähti kaikkien noiden lepakoiden ja pääskysten jätöksistä. Näitä jätöksiä sitten söivät kaikki ne torakat, hämähäkit ja tuhatjalkaiset, joita luola vilisee. Osa luolan hyönteisistä syö kuulemma luolan katosta pudonneita lepakonpoikasiakin, toiset taas ihmistä purressaan aiheuttavat uhrilleen jopa kahden viikon mittaisen korkean kuumeen. Tuolla sai siis tarkasti katsoa, mihin sitä menee kätensä laskemaan!

Satuimme itse asiassa Gomangtoniin aika mielenkiintoisella hetkellä, sillä luolassa kiipeili paljon paikallisia huteralta vaikuttavien tikkaiden varassa. Maailmankuulun ja kiinalaisten suosiman pääskysenpesäkeiton ainekset ovat nimittäin suurelta osin lähtöisin Gomangtonin luolasta! Pääskysten pesiä kerätään luolan seinämiltä kahdesti vuodessa, ja pesät myydään eteenpäin Hong Kongiin ja  Manner-Kiinaan, jossa yhden keittoannoksen myymisestä voi tienata jopa 4000€! Todella korkeasta hinnastakin voi jo päätellä, että kyseisellä ruoalla uskotaan olevan myönteisiä vaikutuksia terveyteen. Rikkaimmat ihmiset Kiinassa syövät parhaimmista pesistä tehtyä keittoa jopa kerran viikossa, muut tyytyvät hieman vähempään.

Suurta ja tunkkaista luolaa en sanoisi Borneon reissumme kohokohdaksi, mutta oli kyllä todella mielenkiintoista nähdä kuinka niitä pääskysen pesiä kerätään ja kuskataan sitten suurissa säkeissä isoihin maastoautoihin. Tuostakin ruokalajista olen aikaisemmin kuullut, mutta en nyt koskaan uskonut päätyväni juuri sinne, mistä pääskysen pesiä alunperin poimitaan. Harmi vain, että kyseisen (epäeettisen) keiton maistaminen jää varmasti kokeilematta, sillä hinnalla kun saisi vaikka uuden matkan!

Luolasta poistuessamme olimme kummatkin lepakonkakan peitossa.

Advertisements

2 thoughts on “Gomangton and the Business of Bird Nests

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s